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Energías renovables en las Azores: pasado, presente y futuro

El sector de la energía en la región autónoma de las Azores

El sector energético de las Azores está dominado por el consumo de combustibles fósiles, con especial énfasis en el sector del transporte.

Dado el estado archipelágico de nueve islas dispersas geográficamente a una distancia de 1.800 km del continente portugués, su tamaño y la falta de recursos propios para garantizar su sostenibilidad, la dependencia energética combinada con la necesidad insuperable de transportar casi todo hacia y desde el archipiélago, ya sea por vía aérea o marítima, hace que el sector de los combustibles para el transporte refleje un fuerte impacto en el presupuesto regional.

Y no se trata sólo de llevarlos a la región por mar, sino de distribuirlos y almacenarlos en las nueve islas, con el consiguiente impacto en los costos unitarios de la energía, francamente mitigados por subsidios gubernamentales que hacen que el consumo de energía o de bienes sea mínimamente sostenible para las familias azorianas.

A pesar de este importante impacto en las cuentas de la región, el último informe de la Inspección General de Finanzas de agosto de 2012 señala que el sector energético de las Azores se encuentra en la mejor situación socioeconómica.

Los combustibles fósiles contribuyen actualmente en más de un 80% al consumo total de energía de las Azores. Sólo la parte destinada a la producción de electricidad (fuel oil y diesel) ha mantenido una tendencia más o menos estancada debido a la evolución de los sistemas de producción de energías renovables en notable crecimiento en la región, especialmente en los últimos diez años.

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El sector eléctrico

El sistema eléctrico de las Azores se caracteriza por su pequeño tamaño y dispersión. Las nueve islas que lo componen corresponden a otras tantas pequeñas redes aisladas.

La producción de electricidad industrial comenzó en 1900 en la isla de São Miguel, la mayor del archipiélago, de la mano del pionero e irreverente ingeniero José Cordeiro, responsable del nacimiento de la primera central hidroeléctrica de Vila Franca do Campo.

La evolución natural del consumo y la tecnología ha determinado la incapacidad de los recursos hídricos utilizables en las distintas islas para satisfacer sus necesidades eléctricas.

Fue entonces cuando comenzó la opción de las centrales térmicas de gasóleo y posteriormente de fueloil (São Miguel, Terceira, Pico y Faial).

Con un total de 218MW instalados (diesel+gasolina) que garantizan el 72% de la producción de las islas (fuente EDA 2012).

El 28% restante se produce a partir de fuentes renovables (fuente EDA 2012):

Geotérmica (sólo en São Miguel) – 16,7%

Viento – 7,8%

Hidro – 3.5%

Biomasa (sólo São Miguel), Ondas (sólo Pico) y microgeneración (fotovoltaica) – 0,03%

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Fuentes de energía renovables en las Azores

Energía hidráulica

La falta de grandes cuencas hidrográficas con la posibilidad de almacenar grandes cantidades de agua afecta al uso hidroeléctrico de las Azores.

Sin embargo, las altas y regulares precipitaciones, combinadas con la fuerte pendiente de las islas, dan lugar a una densa red de drenaje radial a lo largo de los macizos volcánicos que permite la explotación de algunos cursos de agua para la producción de electricidad.

A pesar de las buenas condiciones que presenta el terreno, el uso para la producción de energía eléctrica no se hace de forma equivalente.

Actualmente opera en cuatro de las nueve islas, en doce minicentrales hidroeléctricas, que con un total de 8,3 MW representan sólo alrededor del 2,4% de la potencia instalada en el archipiélago. Una potencia reducida pero una importancia decisiva en los extremos de los diagramas de carga.

Energía geotérmica

En la isla de São Miguel, única en las Azores y única región de Portugal donde se explota esta fuente primaria (alta entalpía), la producción geotérmica comenzó en 1980 en la zona del Pico Vermelho – Ribeira Grande.

Actualmente hay dos centrales en la misma zona alimentadas por cinco pozos ubicados en el sector geotérmico de Pico do Fogo con una potencia instalada de 29,6 MW (fuente EDA 2010).

Estas centrales garantizan aproximadamente el 40% de la energía eléctrica de la isla de São Miguel. La expansión de este recurso energético a otras islas ya ha comenzado. En la isla de Terceira se está llevando a cabo un proyecto para construir una planta piloto de 3 MW.

Energía eólica

Ha sido una fuerte apuesta de la electricidad regional, Eletricidade dos Açores SA (EDA), que existe en todas las islas excepto la más pequeña (Corvo) donde la producción es exclusivamente diesel térmico.

Hay poco más de 25 MW de potencia eólica instalada (7,5% de la potencia total instalada en el archipiélago).

Energía de las olas

En la isla de Pico se encuentra una de las primeras centrales eléctricas de olas del mundo, del tipo CMA (columna de agua oscilante). Esta planta, que fue abandonada por entidades gubernamentales, fue la primera del mundo en ser conectada a la red eléctrica.

Tiene una potencia de 400KW y actualmente está gestionado por el Centro de Energía de las Olas (WavEC). En 2012, sólo produjo 10KWh de electricidad, resolviendo los numerosos problemas técnicos y estructurales que le afectan.

Energía solar fotovoltaica

A pesar de tener un peso muy residual en el panorama de generación eléctrica de la región, la microgeneración fotovoltaica ha crecido a un ritmo interesante a expensas del programa de incentivos regionales PROENERGIA.

En 2012 se produjo un incremento del 111% en la energía adquirida por EDA (193MWh).

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El futuro de las energías renovables en las Azores

La tendencia de la evolución del sistema de generación eléctrica en la Región Autónoma de las Azores será evidentemente, en el contexto paradigmático actual, en el sentido de una creciente integración de las fuentes renovables endógenas.

Sin embargo, las limitaciones geográficas y técnicas coherentes con nueve microrredes aisladas, la necesidad de invertir en todas las islas, garantizando la cohesión regional, y las limitaciones presupuestarias necesarias en tiempos de estancamiento económico/contracción que estamos experimentando, están condicionando el cumplimiento de las políticas energéticas para el sector eléctrico en las Azores.

Los objetivos establecidos para el Plan de Acción de Energía Sostenible para las Islas (PAES) son el resultado del ambicioso conjunto de tres objetivos del Proyecto de las Islas Verdes para 2018:

60% de la electricidad generada a partir de fuentes renovables;

20% del total de energía primaria procedente de fuentes renovables;

35% de la energía primaria total utilizada en forma de electricidad.

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El Plan de Acción de Energía Sostenible para las Islas del proyecto ISLE-PACT añade un objetivo adicional a los tres anteriores:

Reducir las emisiones de CO2 en al menos un 20% en comparación con la línea de base de 2005 para el año 2020.

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Los objetivos que deben alcanzarse con estos cuatro objetivos son los siguientes:

– Reducir las importaciones de combustibles fósiles para aumentar la independencia y la seguridad energética y garantizar una mayor sostenibilidad económica de la región a largo plazo.

– Minimizar la contribución al cambio climático a través de las emisiones de gases de efecto invernadero, especialmente considerando la influencia específica de sectores particularmente vulnerables, como la agricultura y el turismo, en la economía regional.

– Estimular el desarrollo social y económico mediante la promoción de actividades relacionadas con las fuentes de energía renovables, la eficiencia energética, la planificación urbana, la movilidad sostenible, etc.

La construcción de una central hidroeléctrica reversible en la conocida zona de Furnas, en la isla de São Miguel, está en fase de diseño. Este proyecto optimizará la integración de las dos fuentes (geotérmica + eólica) durante el periodo de vacío, actualmente infrautilizadas por falta de consumo.

También está en proceso de obtención de financiación el proyecto de la empresa alemana Younikos que se implementará en la isla de Graciosa. El objetivo de este proyecto es convertir la segunda isla más pequeña del archipiélago en un modelo 100% renovable que integre un parque eólico de 5,4 MW, una planta solar fotovoltaica de 0,5 MW y un sistema de almacenamiento de baterías de 2,5 MW.

El sistema será gestionado por un innovador sistema de gestión energética desarrollado por la empresa alemana que permitirá prescindir de la central térmica convencional para la regulación energética. Las previsiones son, por término medio, del 70% anual de penetración de las energías renovables.

También está previsto construir dos plantas de valorización energética de residuos sólidos urbanos en las dos islas más grandes (São Miguel y Terceira).

Independientemente de los proyectos que surjan, las Azores son un laboratorio natural de excelencia en el campo de la investigación y el desarrollo de las energías renovables.

Siendo una región pobre en términos económicos, su inequívoca riqueza en recursos naturales renovables la convierte en un lugar atractivo para establecer bases para la cooperación internacional en el sector energético.

Autor – Duarte Nuno Cota

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